Peter De Corte in Thailand

Vlaming maakt naam in Thaise textielindustrie

afbeelding van AnoukHaleyt
AnoukHaleyt

Peter Decorte maakte in 1990 zijn studies textiel af in Gent en verhuisde kort daarna naar Thailand voor VVOB. 26 jaar later is hij CEO van Tong Siang Co. Ltd, een Thaise leverancier van sportbedrijven als Adidas. “Ik bracht in mijn leven meer tijd door in Azië dan ergens anders. Het zou voor mij een cultuurschok zijn om in Europa te werken.”

Tijdens zijn laatste jaar textiel aan de hogeschool in Gent, stootte Peter op een advertentie van de Vlaamse Vereniging voor Ontwikkelingssamenwerking en Technische Bijstand (VVOB) voor textielingenieurs. “Ik ging op sollicitatiegesprek en vroeg wat de kans was dat ik werd aangenomen. Blijkbaar was ik de enige kandidaat. Eind juni 1990 studeerde ik af en in september arriveerde ik in Azië. Dat de job in Thailand was, sprak me erin aan. Mijn vader reisde voor zijn werk over de hele wereld en kwam steeds thuis met leuke verhalen. Werken in het buitenland schrikte me dus niet af.”

Peter ging voor VVOB aan de slag aan een textieluniversiteit in Bangkok met vooral praktische opleidingen. “Ik hielp bij het opzetten van een nieuwe campus en gaf zelf enkele lessen. Aangezien de meeste studenten geen Engels spraken, leerde ik snel Thais. Het was een contract voor twee jaar. Als het werk me niet beviel, kon ik terugkeren, maar alles viel heel goed mee. Een goede sfeer is heel belangrijk op de Thaise werkvloer”, vertelt Peter.

Innoveren in textiel​

“Ondanks de contrasten in cultuur en klimaat vond ik het niet moeilijk om me aan te passen. In Azië word je als buitenlander positief gediscrimineerd. ‘Hij komt niet van hier, hij kan het niet weten’, klinkt het wanneer je een fout maakt. Wij Vlamingen gaan uit van het principe dat we moeten integreren om te kunnen functioneren. Het feit dat we een tweede en derde taal leren, effent de weg naar een vierde en vijfde. Dat helpt binnen een internationaal bedrijf.”

Na zijn werk voor VVOB kon hij bij een Thaise afdeling van Triumph aan de slag, een Duits bedrijf van lingerie en badpakken. “Ik kreeg werkaanbiedingen uit België en Indonesië, maar bij Triumph had ik meer mogelijkheden. De Aziatische mentaliteit ligt me beter, het zou een cultuurschok voor me zijn om in Europa te werken. Ik ging ook andere uitdagingen in Azië aan. Zo werkte ik in Singapore, Vietnam en Hongkong, maar ik keerde terug naar Thailand.”

Momenteel is Peter CEO van Tong Siang Co. Ltd, een bedrijf dat textiel levert voor bedrijven als Adidas en Puma. “Na Triumph richtte ik me op de sportwereld. Ik werk nog steeds in dezelfde wereld maar nu als leverancier. We zijn een kmo op Thais niveau maar proberen mee te spelen op wereldniveau. Zo is dit het eerste bedrijf dat textiel kan verven zonder water. We onderzoeken samen met Europese universiteiten hoe we textiel in de toekomst driedimensionaal kunnen drukken in plaats van het te weven. Er zijn zo veel boeiende projecten in de textielindustrie.”

Ergens op de wereldbol​

Hoewel Peter de afgelopen jaren vooral focuste op zijn carrière in Azië, is hij ook een familieman. “Ik kwam als schoolverlater in Thailand aan en ben getrouwd met een Thaise, met haar heb ik drie zonen. Mijn gezin is altijd bij me. Toen ik in Singapore ging werken, zijn ze me gevolgd. Toen ik in Hongkong en Vietnam werkte, kwam ik in het weekend naar huis”, vertelt hij.

Ook met zijn familie in België heeft Peter nog veel contact dankzij een originele regeling: “Mijn broer werkt in Amerika voor de Verenigde Naties en mijn zus woont in Vlaanderen. Jaarlijks komen we gedurende een week met onze ouders samen, ergens op de wereldbol. Vorig jaar waren we allemaal in België, dit jaar zien we elkaar waarschijnlijk in de Verenigde Staten. Ik doe veel zakenreizen in Europa dus als het mogelijk is, passeer ik voor een weekend. Dan kan ik gezellig tafelen met de familie, met een goede fles wijn op tafel.”

 “Thailand is mijn nieuwe thuis. Ik heb in mijn leven meer tijd doorgebracht in Azië dan in Europa, maar het is leuk om toerist te zijn in mijn geboorteland.  En wanneer ik bij mijn ouders op bezoek ga, voelt het als thuiskomen”, besluit Peter Decorte.