Statue of Liberty

Een eerste stap naar je ‘American Dream’? SOS Amerikaanse Ambassade

afbeelding van Josine Buggenhout
Josine Buggenhout

Op een zonnige vrijdagnamiddag, wandel ik door het dichtbevolkte Warandepark op weg naar mijn afspraak op de Amerikaanse Ambassade. Het ingecalculeerde extra kwartiertje wordt opgeslorpt door een dwaaltocht op de Regentlaan en verwarring over de juiste ingang. Dat alles vervaagt snel wanneer ik hartelijk word ontvangen door consul Kimberly Durand-Proud. Van zodra we plaatsnemen voor het gesprek, duidt de algemene openingsvraag aan dat de drempel naar de ambassade een overbodige horde is: je kan er onvoorwaardelijk, en kosteloos, terecht met uiteenlopende vragen. Maar we beginnen bij het begin: wat zijn de hoofdzaken waarop men moet letten vooraleer naar de VS te trekken?

“Er zijn twee gewone manieren waarop je naar de VS kan gaan. De eerste is via ESTA, wat de meeste Belgen gebruiken. ESTA is gericht op toerisme en 90 dagen geldig. Het wordt online aangevraagd en is een dienst van het Department of Homeland Security. De tweede manier is een visum bekomen. Voor een visumaanvraag maak je online een afspraak in de ambassade voor een gesprek met een van onze medewerkers. Dit is een dienst van het Department of State.”

Wat gebeurt er als men wil emigreren?

“Het Amerikaanse emigratiebeleid is opgebouwd rond familiereünie. De gemakkelijkste weg om een permanente verblijfsvergunning te bekomen, is familiebanden aantonen. De verschillende visummogelijkheden staan aangegeven op onze website, die ook de Visa Wizard bevat. Ben je niet zeker welk visum aan te vragen dan kan je een korte vragenlijst invullen en toont de Wizard welk visum je nodig hebt. Maar klik je op ‘Immigrate’ dan lijst de site de verschillende manieren op waarop je naar de VS kan emigreren. Ik vind het Diversity Visa bijvoorbeeld een erg interessante optie. Dit is een loterij waarvoor je online registreert en waarin elk jaar een bepaald aantal vrije plekken wordt vastgezet door het parlement. De enige voorwaarde voor deelname is over een middelbaar diploma beschikken. Trekken ze jouw nummer, dan kan je met je gezin immigrantenvisa winnen voor de VS. Het valt ons echter op hoe weinig Belgen deelnemen aan deze loterij.”

Wat zijn de kansen op loting?

“Dat kan ik je niet exact vertellen, omdat het afhangt van hoeveel nummers er getrokken worden en dat aantal verandert jaarlijks. Het is ook afhankelijk van hoeveel mensen van jouw regio deelnemen, aangezien men selecteert op basis van een percentage van het aantal deelnemers in een land. Maar ik kan je wel met zekerheid vertellen dat mensen, ook zij die geboren zijn in België, deze loterij winnen. Het diversiteitsvisum kent vrij weinig restricties. Vanaf het moment dat je deelneemt, wint, je visum krijgt en de VS betreedt als een permanent resident, kan je doen wat je wil. Werken, studeren, wonen, alle deuren staan open.”

Hoe werkt het niet-immigratie visumproces?

“Je moet eerst en vooral online een formulier invullen. Daarna maak je online of via telefoon een afspraak op de ambassade en volgt er een interview met ons. Vanuit ons standpunt is het aangenaam wanneer mensen die op afspraak komen ook voorbereid zijn en weten wat ze willen, waarvoor ze een aanvraag indienen, waarheen ze gaan, … Hoe meer ze op voorhand voorbereiden, hoe beter voor ons en voor hen. Is je aanvraag goedgekeurd, dan printen we het visum – dat op een sticker lijkt – en plakken het in je paspoort. Vanaf dan staat het je vrij om je visum te gebruiken en naar de VS te reizen.”

Kan iemand opnieuw een aanvraag indienen als men een vorige weigerde?

“Dat kan zeker. Telkens je een visumaanvraag indient, bekijken we alles van bij het begin. Je volgt opnieuw het proces en krijgt weer een interview waarin de persoon die je aanvraag behandelt jouw situatie afweegt. De ambassade werkt niet met een appeals mechanism (d.i. in beroep gaan) maar heeft een consular nonreviewability, wat betekent dat de beslissingen die we nemen finaal zijn. Wil je een beslissing contesteren, dan kan dat enkel door opnieuw een aanvraag in te dienen.”

VIW krijgt weleens vragen over het K-1 Fiancée-visum, of verloofdevisum, van mensen die verliefd werden op een Amerikaans staatsburger en willen herenigen in de VS. Valt dit onder familiebanden?

“Dat is interessant, omdat het Fiancée-visum tussen verschillende categorieën valt. Voor dat visum is de eerste stap dat je een Amerikaan ontmoet, dat je verliefd wordt en dat je beslist te trouwen. Voor het Fiancée-visum moet je in de VS trouwen – en daar blijven wonen. Als je al getrouwd bent, wordt het een Spouse-visum.

Bij het Fiancée-visum dient je Amerikaanse partner de papieren voor jou in bij het USCIS agentschap. Wanneer het papierwerk er is verwerkt, verzenden ze je dossier naar een ander kantoor in de VS en uiteindelijk wordt het naar België verstuurd. Wanneer je dossier hier aankomt, nemen we contact met je op voor een afspraak en stellen we je enkele basisvragen om uit te zoeken of je echt gaat trouwen in de VS binnen de 90 dagen vanaf de dag dat je aankomt en of het om een echte relatie gaat. Daarna stellen we enkele extra vragen om zeker te zijn dan er geen veiligheidsbezwaren zijn. De hele procedure kan verschillende maanden duren.”

Zijn er door de nieuwe regering aanpassingen gemaakt die belangrijk zijn voor Belgische potentiële immigranten?

“We weten dat de nieuwe regering enkele aanpassingen wil maken. Ze stelde de vraag om wat voorzichtiger te zijn, dat we het zekere voor het onzekere nemen en elke aanvrager goed doorlichten. Sommige regeringsvoorstellen werden voorgelegd aan de rechtbank en we wachten nu tot dat wettelijke proces is afgelopen. Aangezien we de visumwet toepassen, weten we nog niet of er veel veranderingen zullen zijn. Maar als het gaat om regulaties die Belgen zouden merken, dan zijn er geen op dit moment. En natuurlijk, mocht dat binnenkort veranderen, dan zal onze persverantwoordelijke de juiste informatie meedelen.” 

Zijn er zaken die visumaanvragers in gedachten moeten houden?

“Wel, onze informatie is gratis. Onze websites zijn gratis. Er zijn bij visumaanvragen natuurlijk vaste kosten betrokken, zoals in elk land, maar daarbuiten is onze dienstverlening kosteloos. Het is dus belangrijk om voorzichtig te zijn en op te letten voor commerciële sites. Een deelname aan de Diversity Lottery is bijvoorbeeld gratis. Als ze je aanrekenen voor informatie of voor de mogelijkheid om een aanvraag in te dienen voor de diversiteitslotterij, dan ben je op een commerciële site terechtgekomen die niet geaffilieerd is aan de regering van de VS. Stel je steeds de vraag of je een officiële site gebruikt, met een ‘.gov’-domeinnaam zodat je geldverspilling, tijdverlies en hartenpijn vermijdt.

Wat ons soms ook opvalt, is dat mensen de ESTA-aanvraag in de verkeerde volgorde doen. Het staat duidelijk aangegeven dat het belangrijk is geen vliegticket te kopen voordat je je ESTA hebt en dat is ook zo bij een visum. Soms zijn er vertragingen, soms vereist je aanvraag een extra verificatie, soms is je paspoort vervallen en realiseer je je dat te laat. En als je al een vliegticket aankocht, dan is er een kans dat je dat geld verliest. Verder is het belangrijk de regels van je visum of ESTA te kennen. Betreed je de VS met een ESTA, dan is het niet toegestaan van status te veranderen. Je kan met een ESTA geen aanvraag doen om in de VS te studeren. Dit moet je in België doen en hiervoor moet een studentvisum verkregen worden. Als je naar de VS  gaat met een studentenvisum en je studeert niet, dan creëert dat ook problemen. Je moet doen wat je zegt dat je gaat doen. Wil je echter naar de VS emigreren, dan moet je in een van de online visumcategorieën passen. Het belangrijkste wat je kan doen, is je plan op voorhand maken. Wat ga je doen in de VS? Waar ga je studeren, wonen of werken? Dan kan je uitzoeken welk visum erbij past.” 

En voor hulp bij deze vragen kan men bij de ambassade terecht?

“Zeker. Dan helpen wij uit te zoeken wat er mogelijk is. Vragen kunnen gesteld worden in Engels, Nederlands, Frans, Duits en in verschillende andere talen. Voor meer algemene informatie over de verschillende visumtypes kan je terecht op onze website of per telefoon via het callcenter.  We hebben ook een Skype-dienst. Ook de Visa Wizard kan je helpen beslissen wat het is dat je wil doen, welk visum daartoe dient en wat je moet doen om dat visum te verkrijgen. Voor heel specifieke vragen waarop het antwoord niet gevonden wordt op de website, kan je ons een e-mail sturen. Eerlijkheid bij de aanvraag is het belangrijkste. Ik wil de lezers geen angst aanjagen, maar als je de waarheid niet vertelt op een visumaanvraag of een ESTA, dan kan je permanent niet meer in aanmerking komen om de VS te betreden. Blijf ook zeker niet langer dan je visum je toelaat!”

De consul sluit af met enkele aanmoedigende woorden: “If you’re honest and if you qualify for the visa, we’ll do everything we can to help you. Our goal is to facilitate legal travel and that means helping people fulfil their own dreams.” Op die noot ronden we het interview af en word ik naar buiten geleid, opnieuw de zon in.

Wil je meer te weten komen over emigreren naar de Verenigde Staten? VIW organiseert tweemaal per jaar een infodag over emigratie naar de VSA, Canada, Australië en Nieuw-Zeeland. De volgende editie zal in november plaatsvinden. Concrete info volgt nog. Heb je interesse? Stuur ons dan een mailtje op info@viw.be.

 

Info